코끼리 조상의 흥망성쇠 세기의 멸종 연구

코끼리

지난 6000만 년 동안 코뿔소,코끼리 포함하는 동물의 순서는 지리적으로 확장되고 다양한 기후 변화에 적응하면서 극적으로 변화했습니다.

새로운 연구는 이 거대한 포유류 그룹이 어떻게 다양화되고 멸종되어 오늘날 단 세 종의 코끼리만 남게 되었는지 탐구합니다.

오늘날 살아있는 가장 큰 육상 동물인 코끼리는 고대 Proboscidea 목에 속하는 Elephantidae 계통의 유일한 남은 종입니다.

Proboscideans는 약 6천만 년 전에 아프리카에 처음 등장한 다양하고 광범위한 초식 동물 그룹이었습니다.

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오늘날 우리가 알고 있는 멸종 위기에 처한 세 종의 코끼리와 달리, 모든 코주둥이가 거인은 아니었고 사촌처럼 보이지도 않았습니다.

사실 모로코에 살았던 Eritherium과 같은 초기 종 중 일부는 여우만큼 작았고 몸통이 없었습니다.

브리스톨 대학의 명예 연구원인 Steven Zhang은 ‘약 3천만 년 동안 지속된 코의 진화 전반기 동안 단 두 그룹의 코만 진화했습니다.

‘이 기간 동안 대부분의 주둥이는 퍼그 크기에서 멧돼지 크기에 이르기까지 설명할 수 없는 초식 동물이었습니다.
일부 종은 하마만큼 커졌지만 이러한 혈통은 진화의 막다른 골목이었습니다. 그들은 모두 코끼리와 거의 유사하지 않았습니다.’

Steven은 국제 고생물학자 팀과 함께 수백만 년에 걸쳐 왜 그리고 어떻게 proboscideans가 그렇게 많이 변했는지 탐구했습니다.

그들은 전 세계 박물관의 화석 수집품을 사용하여 6천만 년 동안 185종의 진화적 적응을 연구했습니다.

Steven은 ‘서사시적인 proboscidean 이야기를 측정하는 가장 중요한 단서 중 일부가 바로 여기 자연사 박물관의 컬렉션에서 발견되었습니다.
자연사 박물관은 8가지 진화 방향 모두를 대표하는 화석 표본을 소장하고 있는 세계에서 몇 안 되는 기관 중 하나입니다.’

이 연구는 코끼리 그 사촌의 흥망성쇠에 대한 가장 상세한 분석으로 절정에 달했습니다.

프로보시디안은 어떻게 그리고 왜 그렇게 빠르게 진화했는가?
아프리카에 살았던 초기 프로보시디언은 다양성이 거의 없이 천천히 진화했습니다.

아프리카-아라비아 판이 광대한 유라시아 대륙과 충돌하자 중요한 이동 통로가 형성되어
코끼리 종들이 유라시아와 북미의 새로운 서식지를 탐험할 수 있게 되었습니다.
이것은 시베리아와 알래스카를 산발적으로 연결하는 육교를 통해 이루어졌으며 현재는 베링 해 아래에 잠겨 있습니다.

지난 2천만 년 동안 지구 기후는 자주 그리고 극적으로 변했습니다.
새로운 도전과 서식지가 제공되면서 아프리카에서 범위를 확장한 코뿔소는 그들이 남겨둔 사촌보다 25배 빠르게 진화했습니다.
이로 인해 한 공간에 3~4종의 서로 다른 코가 공존하는 다양한 형태가 나타났습니다.
거대한 초식 동물의 이러한 풍부함은 오늘날의 생태계에서 볼 수 있는 것과는 다릅니다.

그러나 약 600만 년 전부터 지구의 혹독한 냉각으로 인해 프로보시디언의 다양성이 감소하기 시작했습니다.
가장 생태학적으로 다재다능한 proboscideans만이 살아남았습니다.

과학의 진보

가장 극단적인 예는 두꺼운 눈 아래에 숨겨진 식물을 찾아내기 위해 두껍고 얽힌 털과 큰 엄니를 가진 털북숭이 매머드입니다.

프로보시디언의 멸종은 인간 때문일까, 아니면 기후 변화 때문일까?
인간이나 기후 변화가 코를 포함하여 큰 동물의 멸종을 일으켰는지 여부는 오늘날에도 여전히 논쟁의 대상입니다.

초기 인간은 약 150만 년 전에 큰 동물의 효과적인 사냥꾼이 되었습니다.
팀의 분석에 따르면 마지막 주둥이 멸종은 훨씬 더 일찍 절정에 달했지만 약 240만 년 전에 나타났습니다.

Steven은 ‘이 발견은 우리가 예상하지 못한 것입니다.
초기 인간 이주의 영향을 고려하지 않고도 광범위한 전 지구적 패턴의 코뿔소 멸종이 재현될 수 있었던 것 같습니다.
이것은 초기 인간이 선사시대 코끼리를 없애기 시작했다는 주장과 모순됩니다.

‘그러나 이것이 우리가 인간의 개입을 결정적으로 반증했다고 말하는 것은 아닙니다.
우리의 연구에 따르면 현대인은 코뿔소가 멸종되기 시작한 후 각 대륙에 정착했습니다.

‘그래서 인간은 적응력이 뛰어나고 사회적인 포식자로서 최후의 일격을 가할 수 있었습니다.

이 연구는 근시일내 거대 동물 멸종에 대한 인간의 영향의 중요성을 평가하기 위한 귀중한 청사진을 제시합니다. 또한 동물 그룹이 진화 역사 전반에 걸쳐 고르지 못한 다양성 분포를 생성하는 이유에 대한 사례 연구를 제시하는 데 도움이 됩니다.